Los beneficios económicos de la energía renovable

Los beneficios económicos de la energía renovable

A medida que la energía renovable se adopta más ampliamente en los Estados Unidos, vale la pena hacer una pausa para hacer un balance de los beneficios económicos asociados con mayores niveles de energía solar, eólica y otros recursos de energía renovable. Desde proporcionar electricidad a un costo más bajo hasta generar empleos locales confiables y evitar las costosas externalidades asociadas con las emisiones de la quema de combustibles fósiles, la energía renovable es una ventaja económica.

Electricidad estable, predecible y de bajo costo

Quizás el mayor beneficio económico de las tecnologías de energía renovable está en el costo de la electricidad que generan. Una vez construidas, las turbinas eólicas, las granjas solares y otros tipos de energía renovable producen electricidad a bajo costo. Esta es una diferencia significativa con la electricidad generada a partir de centrales eléctricas de combustibles fósiles: para hacer funcionar una central eléctrica de gas natural o carbón, las empresas de servicios públicos deben comprar el gas natural y el carbón que finalmente quemarán las centrales eléctricas. Estos costos de combustible varían de una estación a otra, de un año a otro y de una región a otra y son un componente importante de los costos asociados con nuestro sistema eléctrico actual en los Estados Unidos.

Los cambios en estos costos pueden tener un impacto sustancial en la viabilidad económica de un tipo específico de recurso eléctrico. Por ejemplo, como resultado del auge del gas de esquisto, el gas natural ha sido muy económico durante un período prolongado. Esto ha hecho que la electricidad de las plantas de gas natural sea menos costosa que la electricidad generada a partir del carbón, lo que ha llevado al retiro anticipado de muchas plantas de energía de carbón en los Estados Unidos durante los últimos cinco a diez años. La fijación de precios volátiles de los productos básicos de combustible puede generar costos de electricidad inesperados muy altos que, en última instancia, corren a cargo del consumidor final.

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Los recursos de energía renovable, por otro lado, no queman ningún combustible y, por lo tanto, no requieren costos de combustible para funcionar. Como resultado, además del gasto de capital inicial de construir una turbina eólica o instalar paneles solares, los únicos costos continuos asociados con los recursos renovables son los costos mínimos de operación y mantenimiento. Esto permite que las energías renovables, como la eólica y la solar, proporcionen una fuente estable y predecible de electricidad de bajo costo, lo que puede ayudar a mitigar futuros aumentos en los costos de electricidad para los consumidores.

La energía renovable genera empleos locales

La inversión en recursos de energía renovable conduce directamente a puestos de trabajo, y muchos de ellos. De hecho, por megavatio, la instalación de recursos de energía renovable da como resultado más puestos de trabajo que instalar fuentes tradicionales de generación. Estos puestos de trabajo no solo están disponibles por períodos cortos de tiempo: las instalaciones solares residenciales anuales se han mantenido estables durante los últimos años, mientras que las instalaciones a gran escala han seguido aumentando, lo que significa que es probable que los puestos de trabajo solares se mantengan estables en el futuro previsible.

El recientemente lanzado Censo de empleos solares de The Solar Foundation descubrió que la industria solar emplea hoy en día a casi un cuarto de millón de trabajadores en los EE. UU. Los trabajos en energía solar han crecido un 148 % entre 2010 y 2020, a pesar de los impactos de la pandemia de COVID-19, lo que lo convierte en uno de los trabajos de más rápido crecimiento en el país. Es importante destacar que estos trabajos solares se distribuyen por todo el país, en lugar de centrarse solo en áreas con depósitos de carbón o gas natural. Los trabajos solares son locales, especialmente los trabajos en energía solar residencial que requieren conocimiento y acceso a las comunidades locales en todo el país.

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Otra forma de estimar los empleos renovables asociados con un anuncio de política dado o una inversión en energía limpia es utilizar los modelos de impacto en el desarrollo económico y el empleo (JEDI). Los modelos JEDI son ofrecidos por el Laboratorio Nacional de Energía Renovable (NREL) como modelos de impacto laboral gratis que se especializan en analizar trabajos de energía renovable.

Curiosamente, a pesar de lo grande que fue una vez la industria de la energía del carbón, en estos días hay menos de cincuenta mil empleos de carbón en todo el país, lo que significa que la industria del carbón emplea a menos personas que Arby’s. Además, los trabajos de combustibles fósiles solo existen en unas pocas áreas geográficas específicas que son ricas en recursos. Los trabajos de energía renovable, por otro lado, son locales y existen en todo el país, donde sea que brille el sol y sople el viento.

La energía renovable mitiga las externalidades del carbono

Uno de los principales beneficios económicos de la energía renovable viene en forma de costos evitados en el futuro. Las emisiones de las centrales eléctricas alimentadas con combustibles fósiles, principalmente de dióxido de carbono, dióxido de azufre, óxidos nitrosos y partículas, son muy costosas para la sociedad en su conjunto. Tienen un impacto negativo en la calidad del agua y el aire a nivel local y regional, están vinculados a una miríada de problemas de salud e incluso a la muerte prematura, y están provocando cambios climáticos masivos y tal vez irreversibles.

La energía renovable, por otro lado, produce electricidad libre de emisiones. Generar una unidad de electricidad aprovechando el sol o el viento no requiere quemar ningún combustible y, como tal, evita las emisiones por completo. Incluso cuando se tienen en cuenta los impactos del ciclo de vida completo de la fabricación, el envío, la instalación y el desmantelamiento, la electricidad generada por los paneles solares todavía da como resultado un 96 por ciento menos de emisiones que la misma unidad de electricidad generada por las centrales eléctricas de carbón.

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Si bien no se asigna un precio a las emisiones de carbono a nivel nacional, existen formas de calcular el costo de estas externalidades asociadas con la quema de combustibles fósiles. Por un lado, el gobierno federal estima el costo de la emisión de carbono a través del Costo Social del Carbono, que a menudo se considera una estimación mínima de la cantidad de emisiones de carbono que realmente impactan a la sociedad en su conjunto.

Aproveche los beneficios económicos de las energías renovables

Los beneficios económicos de la energía renovable no solo se acumulan en todo el sistema; de hecho, puede comenzar a aprovechar los beneficios de las energías renovables hoy al utilizar la energía solar. 

Pablo Ruiz